Nato schiavo a Cuba tra il 1865 e il 1868, Rafael avrebbe avuto diversi patronimici come Leios, Patodos ma è Padilla che riporta sul suo certificato di morte, il nome della moglie del suo padrone spagnolo.

Il suo arrivo in Europa è piuttosto fantastico. Dopo essere fuggiti da una piantagione cubana nel 1878, i suoi genitori lo lasciano con un’anziana signora a L’Avana che lo vende per le noccioline alla madre di un mercante di Bilbao.

Il ragazzino diventa veramente consapevole della sua differenza quando i baschi vogliono lavarlo con un pennello per cavallo per alleggerire la sua pelle nera … Fugge di nuovo e fa strani lavori (addetto ai bagagli, minatore ecc. ) sopravvivere.

La sua carriera da clown inizia con Tony Grice chiamato “White clown” che lo soprannomina “Chocolate” (a quel tempo, è un soprannome attribuito ai neri quando non è “Bamboula”) durante la loro breve collaborazione nel Nouveau Cirque de Paris.

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Scena tratta dal film “Chocolat” basato sulla storia di Rafel Padilla

Nel 1888 Rafael viene ingaggiato da questo circo per recitare in spettacoli con clown famosi come Gerónimo Medrano e alla fine ha il suo spettacolo chiamato “La Noce de Chocolat” (The Weeding of Chocolate) che gli porta fama. Dal 1895 e durante vent’anni, forma una squadra di fumetti con George Foottit, un clown inglese. Nei vari schizzi, quest’ultimo interpreta il ruolo del clown autoritario con la faccia bianca mentre Rafael Padilla è il nero Augustus o lo stupido negro e il sacco che riceve schiaffi anche se combatte questa immagine negativa durante la sua carriera. In questo periodo, incontra Marie Hecquet (una segretaria originaria di Piccardia), madre di due figli, che diventa la sua compagna.  Dal 1901 al 1905, il duetto si rinnova integrando i dialoghi nei suoi spettacoli, in particolare in “Deux Bouts de Bois” (Due pezzi di legno).

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Dopo un periodo alle Folies Bergères, entrambi i clown tornano al Nouveau Cirque nel 1909 con “Chocolat Aviateur” (Chocolate Airman), il loro successo è ancora intatto ma, l’anno successivo, si separano. Nel frattempo, il personaggio di “Chocolate” ispira tutt’oggi gli attuali illustratori e pittori come Henri Toulouse-Lautrec e Edmond Heuzé. I marchi Félix Potin per il cioccolato o Michelin per le gomme e il grande magazzino “Bon Marché” usano la sua immagine per i mezzi pubblicitari.

Rafael Padilla cerca di diventare un attore di teatro ciò che non è facile perché non parla molto bene il francese. Poi, torna al circo, per guadagnarsi da vivere, giocando tra gli altri in “Tablette et Chocolat” (1912) con il figlio adottivo, Eugène, e va negli ospedali per intrattenere i bambini malati. È il primo clown a lanciare la risata.

Sebbene abbia passato la vita a intrattenere gli altri, sfortunatamente non trova nessuno che possa alleviare il suo dolore quando muore Suzanne, la figlia adottiva diciannovenne. Il 4 novembre 1917, all’età di 49 anni, il clown Rafael si rifugia nell’alcol e muore in povertà mentre è in tournée con il Cirque Rancy a Bordeaux. È sepolto nel cimitero protestante della città nel luogo riservato ai poveri. Dopo molti anni, colui che è considerato il primo artista nero famoso in Francia è sprofondato completamente nel dimenticatoio. Nel 2012, quando viene pubblicata una biografia scritta dallo storico francese, Gérard Noiriel, la storia di questa stella cubana è riemersa. Da allora, i drammi ispirati alla sua vita vengono eseguiti nei teatri parigini.

Il 20 gennaio 2016, una targa sulla memoria di Rafael Padilla (e George Foottit) è stata apposta dal comune di Parigi sulla facciata del Mandarin Oriental Hotel, il vecchio indirizzo del Nouveau Cirque. Il 6 febbraio dello stesso anno un’altra lapide commemorativa è stata esposta su un muro del cimitero di Bordeaux.


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